Wat hebben de beste Product Owners gemeen?

Het mooiste werk dat we met ons team afgelopen jaren gemaakt hebben gaat zonder uitzondering gepaard met de beste opdrachtgevers. Je zou een goed team kunnen vergelijken met een race-auto, de piloot met de product owner. Strak getuned, één bonk kracht. Maar zonder een goede piloot zet je geen goede tijden neer. Sterker nog: toppiloten zetten zelfs met matige auto’s goede tijden neer. Maar wat maakt een Scrum Product Owner nu een toppiloot?

De beroemdste product owner: Steve Jobs

In zijn hoogtijdagen was hij de rockster van productinnovatie. Iedereen wist wie Steve Jobs was. Maar bijna niemand kende Jonathan Ive, de ontwerper van de iPhone. Steve Jobs ownde namelijk zijn product als geen ander. Zijn biografie is een must voor iedereen die serieus product owner wil worden. Het is een dikke pil dus ik heb in dit artikel een aantal eigenschappen er uit gehaald die Steve goed maakten.

  • Visie — Steve Jobs’ visie voor de Personal Computer (PC) was dat het een ‘bicycle for the mind’ was. Deze krachtige metafoor lag aan de basis van veel van zijn innovaties. Een duidelijke visie leidt niet alleen tot baanbrekende innovaties, het helpt ook om snel knopen door te hakken als niet alle informatie voorhanden is— cruciaal in scrum.
  • De hoogste kwaliteit eisen — Steve’s drive voor kwaliteit is legendarisch. Zijn eisen aan de mensen om zich heen en de producten die ze maakten was extreem hoog. Misschien zelfs te hoog, want het heeft tot menige burn-out geleid. Kwaliteit eisen is een moeilijke en dynamische balans. Want klanten zeggen je nooit wat zij kwaliteit vinden. Je kan het alleen afleiden uit hun gedrag. En de kunst is om je eigen wensen niet te verwarren met die van de klant.
  • Een ster op het podium — Steve Jobs bereidde zijn presentaties tot in de puntjes voor. Sterker nog: vaak was zijn keuze voor bepaalde features gestuurd door zijn ideeën over presentatie. Hierdoor kon Steve keer op keer een groot verlangen opwekken bij zijn klanten en vertrouwen bij zijn investeerders en stakeholders.
  • Alles om het team voluit te laten gaan — Steve was een keiharde onderhandelaar. Hij regelde met de buitenwereld de omstandigheden, technologieën en licenties waarmee zijn team kon scoren.

Maar Steve was niet perfect

Na het verschijnen van zijn eerste biografie leerden veel mensen dat Steve een enorme asshole kon zijn. Sterker nog: Steve Jobs’ biografie legitimeerde voor veel mensen asociaal gedrag op de werkvloer. Maar als je zijn biografie goed leest leer je dat Steve juist de grootste hoogtes bereikt heeft toen hij zijn innerlijke asshole onder controle gekregen heeft. Steve Jobs is ook een aantal keer bijna failliet gegaan door verkeerde prioriteiten te stellen. Een goede product owner heeft ook een aantal kwaliteiten die Steve Jobs miste.

  • Warm en aandachtig — Voor een goede product owner is het belangrijk om warmte uit te stralen. Hiervoor is het belangrijk om goed te kunnen luisteren naar je team en naar je stakeholders. Steve ging er keer op keer keihard in en maakte zo heel veel brokken. Met een beetje warmte kan je het team motiveren en je stakeholders het vertrouwen geven dat je hun belang behartigt.
  • Haalbare, realistische doelen stellen —De doelen die Steve voor de Apple III en het NeXT OS systeem stelde waren volstrekt onhaalbaar. Die producten zijn er nooit gekomen en hebben tot ontslagen, verliezen en burnouts geleid. Prioriteiten bepalen met business doelen in het achterhoofd is een belangrijke eigenschap van een goede Product Owner. Er zijn altijd meer eisen en wensen dan je aan kan voldoen. De product owner weegt af en prioriteert
  • Delegeren — Steve Jobs was ook een control freak. Hij compenseerde dat door onmogelijk hard en lang te werken. Zo veel stamina hebben niet alle mensen. Het is slimmer om te delegeren. Zo ontstaat geen bottleneck als vragen onbeantwoord blijven of feedback niet gegeven wordt. Delegeren werkt het best als je mensen ontwikkelt. Delegeren is ook belangrijk als je zelf niet de expertise hebt.

Product Owner zijn is misschien wel de zwaarste taak in Scrum

De kwaliteiten van de betere product owner (visie, kwaliteit eisen, showmanship, team faciliteren, warmte, haalbare doelen stellen en delegeren) zijn er vele en ze zijn niet eenvoudig. Dat vereist nog een achtste eigenschap: de drive om jezelf te blijven ontwikkelen. Een goede product owner word je niet in één ag — hoewel een product owner training het proces zeker versnelt. 🙂